Pluton

Satellites de Pluton

Pluton possde trois satellites naturels, le plus grand tant Charon qui fut identifi ds 1978. Deux satellites plus petits nomms Hydra et Nix (connus jusqu'en juin 2006 par leurs dsignations provisoires S/2005 P 1 et S/2005 P 2), ont t dcouverts en 2005.

La distribution des satellites de Pluton est concentre au centre du systme. Potentiellement, un satellite pourrait orbiter Pluton jusqu' 53 % du rayon de sa sphre de Hill (soit environ 6,0 millions de km) dans le sens direct et 69 % dans le sens rtrograde, mais le systme plutonien est resserr dans les 3 % interne de cette zone. titre de comparaison, Psamathe orbite Neptune 40 % du rayon de sa sphre de Hill. Selon les termes des dcouvreurs de Nix et Hydra, le systme plutonien est "hautement compact et largement vide".

Charon

Charon fut dcouvert en 1978. Comparativement Pluton, Charon est un trs gros satellite (son diamtre est la moiti de celui de Pluton), et le barycentre des deux corps se trouve au-del de la surface de Pluton ( un peu plus de deux rayons plutoniens). Il s'agit du plus grand systme de ce genre dans le systme solaire (certains astrodes binaires possdent galement ce trait, comme (617) Patrocle ; le barycentre du Soleil et de Jupiter est galement situ l'extrieur du premier) et il y est parfois fait rfrence comme un systme binaire d'astrodes.

Pluton et Charon sont galement tous les deux en rotation synchrone : Charon prsente toujours la mme face Pluton et Pluton la mme face Charon, un fait inhabituel dans le systme solaire pour deux objets de cette taille (l encore, certains astrodes binaires possdent cette proprit).

La dcouverte de Charon a permis de prciser la masse totale du systme double et de dterminer que celle-ci tait infrieure aux estimations prcdentes. En fait, elle a amen les astronomes revoir totalement leur estimation de la taille de Pluton. l'origine, on pensait que Pluton tait plus grande que Mercure (on lui donnait environ 6 800 km de diamtre) et plus petite que Mars, mais les calculs taient fonds sur le fait qu'un seul objet tait observ (on ne distinguait pas Charon de Pluton). Une fois le systme double dcouvert, l'estimation de la taille de Pluton a t revue la baisse. Il est possible aujourd'hui, avec des instruments modernes, de distinguer le disque de Pluton et ainsi dterminer sa taille directement.

En consquence, l'albdo de Pluton a d aussi tre recalcul et revu la hausse : la plante tant bien plus petite que les premires estimations, sa capacit rflchir la lumire devait tre plus importante que ce que l'on pensait. Les estimations actuelles lui donnent une valeur lgrement infrieure celle de Vnus, qui est dj assez leve. Charon, la diffrence de Pluton, n'a pas retenu de mthane et apparat beaucoup plus sombre.

Certains chercheurs ont suggr que Pluton et Charon sont des satellites de Neptune qui auraient t jects de son orbite ; l'orbite rtrograde de Triton laisse penser que celui-ci tait l'origine un objet de la ceinture de Kuiper sur une orbite solaire qui fut captur par Neptune. Triton semble en outre partager certaines caractristiques atmosphriques et gologiques avec Pluton. Mme si ces deux points ont t voqus pour soutenir une origine neptunienne de Pluton, le consensus actuel est que cette dernire n'a jamais fait partie des satellites de Neptune.

Astrophotographie de Pluton entour de ces trois satellites Charon, Nix et Hydra.

Astrophotographie de Pluton entour de ces trois satellites Charon, Nix et Hydra.



Hydra et Nix

Pluton possde deux autres satellites, qui furent photographis le 15 mai 2005 lors d'une campagne d'observation du tlescope spatial Hubble, temporairement nomms S/2005 P 1 et S/2005 P 2 puis baptiss Hydra et Nix. Ils ont t reprs par une quipe du Southwest Research Institute sur des clichs pris pour prparer la nouvelle mission d'exploration lointaine du systme solaire, New Horizons. Leur existence fut confirme par l'examen de photographies prises par le tlescope spatial Hubble et datant du 14 juin 2002.

D'aprs les premires observations, le demi-grand axe de l'orbite de Nix mesure 49 000 km et celui de l'orbite d'Hydra 65 000 km. Les deux satellites semblent orbiter dans le sens prograde dans le mme plan que Charon et sont deux et trois fois plus loigns que celui-ci, avec une rsonance orbitale proche de (mais pas gale ) 4:1 et 6:1.

Les observations se poursuivent pour dterminer les caractristiques des deux astres. Hydra est parfois plus brillant que Nix, soit parce qu'il est plus grand, soit parce que la luminosit de sa surface varie suivant les zones. Le spectre des satellites est similaire celui de Charon, ce qui suggre un albdo similaire d'environ 0,35 ; dans ce cas, le diamtre de Nix est estim 46 km et celui d'Hydra 61 km. Une limite suprieure peut tre dtermine en supposant un albdo de 0,04 similaire aux objets les plus sombres de la ceinture de Kuiper : 137×11 km pour Nix et 167×10 km pour Hydra. Dans ce cas, la masse des satellites serait 0,3 % de celle de Charon (0,03 % de la masse de Pluton).

Orbite de Pluton et de ces trois satellites autour du barycentre du systme.

Orbite de Pluton et de ces trois satellites autour du barycentre du systme.



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