Uranus

Introduction

Uranus est la septième planète à partir du Soleil et la troisième plus grosse du système solaire. Elle fut découverte par William Herschel en 1781. Elle a un diamètre équatorial de 51800 kilomètres et orbite autour du Soleil en 84,01 années terretres. Sa distance moyenne au Soleil est de 2,87 milliards de kilomètres. La durée d'un jour sur Uranus est de 17 heures 14 minutes. Uranus a au moins 15 lunes. Les deux plus grandes lunes, Titania et Oberon, ont été découvertes par William Herschel en 1787.

Uranus et Neptune ont des compositions internes et atmosphériques différentes de celles des deux plus grandes géantes gazeuses, que sont Jupiter et Saturne. Les astronomes les placent donc parfois dans une catégorie différente, celle des géantes glacées. L'atmaosphère d'Uranus, bien que composée principalement d'hydrogène et d'helium, contient une proportion plus importante de glaces d'eau, d'amoniac et de méthane, ainsi que les traces habituelles d'hydrocarbures. Uranus est la planète du système solaire dont l'atmosphère est la plus froide, sa température minimale étant de 49 K. Elle a une structure nuageuse complexe: les nuages des couches les plus basses seraient constitués d'eau, ceux des couches les plus élevées, de méthane.

A l'instar des autres géantes gazeuses, Uranus a un système d'anneaux, une magnétosphère et de nombreux satellites naturels. Le système uranien est unique dans le système solaire, car son axe de rotation est pratiquement dans son plan de révolution autour du Soleil; les pôles nord et sud sont situés là ou les autres planètes ont leur équateur. En 1986, les images de Voyager 2 ont montré Uranus comme une planète sans caractéristique particulière en lumière visible, sans couches nuageuses ou tempêtes existant sur les autres planètes géantes gazeuses. Cependant, les observateurs terrestres ont constaté des signes de changements saisonniers et une augmentation de l'activité météorologique ces dernières années, Uranus approchant de son equinoxe. Le vent à la surface d'Uranus peut atteindre une vitesse de 250 km/h.

Astrophotographie d'Uranus prise par la sonde Voyager 2 en 1986.

Atrophotographie d'Uranus prise par la sonde Voyager 2 en 1986.


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