Saturne

Magnétosphère de Saturne

Les courants électriques qui parcourent la couche d'hydrogène métallique située à l'intérieur de Saturne sont à l'origine d'un champ magnétique intense dont les caractéristiques ont été déterminées par les sondes Pioneer et Voyager lors de leurs passages près de la planète.

Le champ magnétique de Saturne est, en première approximation, celui d'un dipôle dont le moment est 540 fois plus grand que celui du dipôle terrestre, mais 36 fois plus petit que celui du dipôle jovien. Comme le diamètre de Saturne est très supérieur à celui de la Terre, l'intensité du champ magnétique qui règne à l'altitude de la couche nuageuse est légèrement inférieure à celle du champ magnétique à la surface de la Terre. Par rapport au mouvement de rotation de la planète, ce dipôle a la même orientation que celui de Jupiter, donc une orientation contraire à celle du dipôle terrestre : le pôle magnétique nord se trouve dans l'hémisphère Nord. Une caractéristique importante distingue le champ magnétique de Saturne de ceux de la Terre et de Jupiter. Alors que les axes des dipôles magnétiques terrestre et jovien sont inclinés d'environ 10° sur l'axe de rotation de la planète, ces deux axes coïncident à 1° près dans le cas de Saturne. Les théories de l'origine des champs magnétiques planétaires doivent tenir compte de cette découverte.

La magnétosphère de Saturne est bien développée, intermédiaire entre celles de Jupiter et de la Terre, avec une onde de choc, une magnétogaine, une magnétopause et une queue allongée dans la direction antisolaire. Elle a une forme régulière par suite de la coïncidence de l'axe magnétique et de l'axe de rotation de la planète. La position de l'onde de choc varie de 18 à 25 rayons saturniens, soit entre 1 et 1,5 million de kilomètres dans la direction du Soleil, suivant la pression du vent solaire. Par suite de la rotation rapide de la planète, il se forme un disque de courant dans le plan équatorial, qui modifie le champ magnétique dans la magnétosphère externe.

Représentation de la magnétosphère de saturne.

Représentation de la magnétosphère de Saturne.


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