Saturne

Atmosphre de Saturne

De manire similaire Jupiter, l'atmosphre de Saturne est organise en bandes parallles, mme si ces bandes sont moins visibles et plus larges prs de l'quateur. En fait, le systme nuageux de Saturne ne fut observ pour la premire fois que lors des missions Voyager. Depuis, les tlescopes terrestres ont fait suffisamment de progrs pour pouvoir suivre l'atmosphre saturnienne et les caractristiques courantes chez Jupiter (comme les orages ovales longue dure de vie) ont t retrouves sur Saturne. En 1990, le tlescope spatial Hubble a observ un norme nuage blanc prs de l'quateur de Saturne qui n'tait pas prsent lors du passage des sondes Voyager. En 1994, un autre orage de taille plus modeste a t observ.

Le nuage de 1990 est un exemple de grande tache blanche, un phnomne saturnien phmre qui se reproduit environ tous les 30 ans. Des grandes taches blanches ont t observes en 1876, 1903, 1933 et 1960. Si la priodicit se maintient, une autre tempte devrait se produire vers 2020.

Dans les images transmises par la sonde Cassini, l'atmosphre de l'hmisphre nord apparat bleue, de faon similaire celle d'Uranus. Cette couleur est probablement cause par diffusion Rayleigh. L'imagerie infrarouge a montr que Saturne possde un vortex polaire chaud, le seul phnomne de ce type connu dans le systme solaire.

Un systme ondulatoire hexagonal existe autour du ple nord, vers 78 de latitude. Il a t remarqu pour la premire fois lors du passage des sondes Voyager. Les bords de l'hexagone mesurent environ 13 800 km. La structure tourne sur elle-mme avec une priode de 10h 39m 24s. Le systme ne se dcale pas en longitude comme les autres structures nuageuses de l'atmosphre visible. Son origine n'est pas connue. La plupart des astronomes semblent penser qu'il s'agit d'un ensemble d'ondes stationnaires. Parmi les autres thories, il pourrait s'agir d'un type inconnu d'aurore polaire. Des formes polygonales ont t reproduites en laboratoire l'intrieur de seaux de fluides en rotation.

Astro-photographie reprsentant la rotation du systme ondulatoire hexagonal au ple nord de Saturne.

Astro-photographie reprsentant la rotation du systme ondulatoire hexagonal au ple nord de Saturne.


Aurores polaires observes aux ples de Saturne.

Aurores polaires observes aux ples de Saturne.


Les images prises par le tlescope spatial Hubble indiquent la prsence au ple sud d'un courant-jet, mais pas d'un vortex polaire ou d'un systme hexagonal analogue. Cependant, la NASA a signal en novembre 2006 que Cassini a observ une tempte analogue un ouragan, stationnant au ple sud, et qui possde un oeil clairement dfini. Il s'agit du seul oeil jamais observ sur une autre plante que la Terre.

Un cyclone observ par la sonde Cassini sur Saturne en novembre 2006. Il mesure pas moins de 8000 kilomtres de diamtre et les vents soufflent  prs de 560 km/h.

Un cyclone observ par la sonde Cassini sur Saturne en novembre 2006. Il mesure pas moins de 8000 kilomtres de diamtre et les vents soufflent prs de 560 km/h.


Tempte et structure dans l'atmosphre de Saturne.

Temptes et structures dans l'atmosphre de Saturne.


La tempte du drangon

La grande tempte lumineuse, la structure complexe, qui est apparue dans l'hmisphre Sud de Saturne la mi-septembre 2004 est la cl d'une nigme de longue date au sujet de la plante aux anneaux. L'atmosphre et les anneaux sont observes ici en fausses couleurs, partir de clichs de la sonde Cassini pris dans l'infrarouge proche et l'aide de filtres permettant de mesurer les diffrentes quantits de gaz mthane.

Image en fausses couleurs de la tempte du dragon.

Image en fausses couleurs de la tempte du dragon.


Le dispositif complexe avec des bras et des extensions secondaires a t nomm la Tempte du Dragon. Il se situe dans une rgion de l'hmisphre Sud appele l'Alle des Temptes en raison de l'importante activit orageuse observe cet endroit par Cassini tout au long de l'anne coule.

La Tempte du Dragon a t une source puissante d'missions radio en juillet et septembre 2004. Ces ondes radio ressemblent aux brves rafales de dcharge statique produites par la foudre sur Terre. Cassini ne dtectait ces clats que lorsque la tempte s'levait au-dessus de l'horizon depuis la face nocturne de la plante, vue du vaisseau spatial. Ils cessaient quand la tempte rencontrait la lumire du soleil. Cette configuration "Marche/Arrt" s'est rpte sur un grand nombre de rotations pendant plusieurs semaines, et c'est cette rgularit extrme qui a amen les scientifiques penser que la tempte et les clats d'ondes radio taient connexes. Ils en ont conclu que la Tempte du Dragon taient un orage gant qui produisait de l'lectricit comme ce serait le cas sur Terre. La tempte puiserait son nergie dans les couches profondes de l'atmosphre de Saturne.

Le mystre est de savoir pourquoi les rafales radio dbutent lorsque le Dragon est sous l'horizon sur la face nocturne, et cessent quand il se situe du cot diurne, toujours en vue de Cassini. Une explication serait que la source de la foudre s'tende l'Est des nuages visibles et qu'elle soit souleve au-dessus de l'horizon du ct nocturne puis s'enfonce sous l'horizon du ct diurne avant le nuage visible. Ceci expliquerait la synchronisation de la tempte visible avec les clats d'ondes radio.

Dtail de la tempte du dragon dans l'atmosphre de Saturne.

Dtail de la tempte du dragon dans l'atmosphre de Saturne.


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