Pluton

Dcouverte

Pluton fut dcouvert en 1930 lors de la recherche d'un corps cleste permettant d'expliquer les perturbations orbitales de Neptune, hypothse propose par Percival Lowell comme tant la Plante X.

Ayant fait fortune dans les affaires, Lowell se fait construire en 1894 un observatoire plus de 2 000 mtres d'altitude dans l'Arizona et entreprend la recherche d'une neuvime plante au-del de Neptune. Il pense suivre la mme mthode que celle qui avait conduit la dcouverte de cette dernire en tudiant son orbite, mais la prcision des instruments de l'poque ne permettant pas de mesurer de faon prcise les anomalies orbitales, il doit se rabattre sur celles d'Uranus. Sa plante (baptise "X") serait situe 47,5 ua, aurait une priode de 327 ans et une masse de deux cinquimes de celle de Neptune. En 1905, il lance une premire campagne photographique de trois ans, mais celle-ci ne donne rien de concluant, notamment, comme il fut dmontr par la suite, parce que ce programme tait focalis sur l'cliptique et que l'orbite fortement incline de Pluton la plaait cette poque en dehors du champ des photographies. Lowell ne baisse pas les bras pour autant et dcide de redoubler d'efforts, notamment lorsqu'il voit apparatre un concurrent : William Pickering. Celui-ci annonce en 1908 la prsence d'une plante qu'il nomme "O" de deux masses terrestres, une distance de 52 ua et d'une priode de 373 ans. En 1911, Lowell fait l'acquisition d'une machine destine l'analyse photographique lui permettant de comparer les clichs beaucoup plus vite (deux sries de photos sont prises quelques jours d'intervalle pour reprer le mouvement ventuel d'un astre) et entame une nouvelle srie de photographies. Un nouvel chec qui le mnera se dsintresser de sa plante X.

Percival Lowell meurt en 1916 mais laisse dans son testament de quoi poursuivre les recherches sans se soucier des problmes d'argent, bien que des problmes d'hritage avec sa femme finissent par rduire le budget de l'observatoire. Or dix ans plus tard, l'observatoire ncessite un nouvel instrument. Abott Lawrence Lowell, le frre de Percival Lowell, accepte de donner dix mille dollars pour la construction d'un tlescope de 13 pouces que Clyde W. Tombaugh sera charg de piloter pour cette lourde tche qu'est la cartographie minutieuse du ciel, la recherche de la plante X. Tombaugh rorganise son plan de travail et procde trois prises au lieu de deux afin d'augmenter les chances de percevoir le mouvement de la plante. La troisime srie de clichs prend fin le 29 janvier 1930 et commence alors l'analyse des plaques photographiques. Le 18 fvrier 16 heures, il remarque un point de magnitude +15 bouger d'une plaque l'autre sur deux photographies prises les 23 et 29 janvier. L'quipe de l'observatoire Lowell, aprs avoir pris d'autres photographies permettant de confirmer la dcouverte, tlgraphie la nouvelle au Harvard College Observatory le 13 mars 1930.

La plante est nomme la fois en rfrence au dieu romain des enfers et Percival Lowell dont les initiales forment les deux premires lettres de Pluton. Le nom fut suggr par Venetia Burney, une jeune fille de onze ans d'Oxford, en Angleterre.

De nombreux observatoires se mettent alors observer cette nouvelle plante, afin de dterminer son orbite le plus prcisment possible. En revenant en arrire, Pluton est rtroactivement observe sur des plaques photographiques remontant jusqu' 1909.

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