Cérès

Introduction

Cérès, également désignée par (1) Cérès, est la plus petite planète naine connue du système solaire et la seule située dans la ceinture d'astéroïdes. Elle fut découverte le 1er janvier 1801 par Giuseppe Piazzi et porte le nom de la déesse romaine Cérès.

Avec un diamètre d'environ 950 km, Cérès est le plus grand et le plus massif objet de la ceinture d'astéroïdes, située entre les orbites des planètes Mars et Jupiter. Elle contribue pour le tiers de la masse totale de la ceinture. Des observations récentes ont révélé qu'elle possède une forme sphérique, à la différence des formes irrégulières des corps plus petits. Sa surface est probablement composée d'un mélange de glace d'eau et de divers hydrates minéraux comme les carbonates ou l'argile. Il semble que Cérès possède un noyau rocheux et un manteau de glace. Elle pourrait héberger un océan d'eau liquide, ce qui en fait une piste possible pour la recherche de vie extraterrestre. Cérès pourrait être entourée d'une atmosphère ténue contenant de la vapeur d'eau.

La magnitude apparente de Cérès évolue entre 6,7 et 9,3, trop faible pour être visible à l'oeil nu. Le 27 septembre 2007, la sonde spatiale Dawn de la NASA a été lancée afin de l'explorer (ainsi que l'astéroïde Vesta) ; elle arrivera à destination en 2015.

Ceres vue par Hubble

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